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Por qué escasea el oxígeno médico en el mundo y cómo se fabrica

El oxígeno médico está escaseando a nivel mundial a causa de la necesidad de los pacientes con coronavirus que tienen insuficiencia respiratoria.


Por qué escasea el oxígeno médico en el mundo y cómo se fabrica

El oxígeno médico está escaseando a nivel mundial a causa de la necesidad de los pacientes con coronavirus que tienen insuficiencia respiratoria, y esta situación aqueja mayormente a India y a los países en vías de desarrollo.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), uno de cada cinco pacientes con covid-19 necesitará oxígeno y, aunque el acceso al oxígeno para el tratamiento del coronavirus es relativamente fácil en Europa y América del Norte, es limitado en varios países debido al costo, escasa infraestructura y barreras logísticas.

Según explica Unitaid, la organización internacional auspiciada por la OMS que se encarga de centralizar la adquisición del tratamiento, los países en los que más escasea el oxígeno médico son la República Democrática del Congo, Venezuela, Perú, Brasil, todos países de ingresos bajos y medios, especialmente en América Latina y África, pero también en India.

En febrero, la OMS estimó que más de medio millón de personas en estos países necesitaban 1,2 millones de botellas de oxígeno al día, al tiempo que Unitaid estima necesitarán 1.600 millones de dólares para la compra de botellas para los países más pobres este año, entre los que se encuentran también Malawi, Nigeria y Afganistán.

¿Cómo se fabrica el oxígeno médico?

En principio, hay dos tipos principales de producción de oxígeno: el oxígeno médico y el oxígeno producido por concentrador.

Por un lado, el oxígeno médico se puede obtener mediante la separación de los gases contenidos en el aire y está compuesto por un 78% de nitrógeno, un 21% de oxígeno y un 1% de gases varios como argón, dióxido de carbono y helio entre otros.

El 02 (oxígeno) se aísla del aire tras etapas de compresión, filtración y purificación, con lo cual, concentrado en más del 99,5 por ciento, es un medicamento. Se transporta licuado en grandes contenedores o tanques con paredes aislantes, lo que permite mantener su temperatura por debajo de -182°C o en forma gaseosa en botellas de menor volumen.

Por otra parte, el oxígeno producido por concentrador es un oxígeno concentrado al 93 por ciento, en general. Se trata de equipos eléctricos portátiles que extraen y purifican el oxígeno del aire ambiente en tiempo real, o de unidades de producción más importantes que pueden abastecer a grandes entidades como los hospitales.

Fuera de China, los tres principales proveedores mundiales de oxígeno medicinal son: la alemana Linde, aliada con el grupo estadounidense Praxair, la francesa Air Liquide y la estadounidense Air Products.

Pero el oxígeno medicinal es producido principalmente por muchas empresas locales y regionales, porque uno de sus principales problemas es que es difícil de transportar en largas distancias.

En los países más industrializados -donde hay más disponibilidad- se han construido unidades de producción para abastecer a otros sectores distintos del de la salud, como la industria siderúrgica y la química.

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